Walk Towards Polaris

若要找一顆最具代表性、能連貫每個國家、民族的星星,就非它莫屬。它有個浪漫而重要的名字--北極星。

BYDavid Yu (余海峯)20 January, 2020

作為天體物理學家,觀察星空是我的工作。我經常需要乘坐飛機,穿越萬尺高空的雲層之上,往窗外望去,除了下方的城市燈光之外,就是一望無際的天空。

試試伏在機窗之上,拿件外套罩在頭上,把機艙燈光隔開。大約幾分鐘之後,當你的眼睛開始適應黑暗,你會看到極其美麗的光景--無垠星空。


有時,我會想:歷經幾十億年的生命演化史當中,人類只佔一瞬間的時間。幾萬年以來,從非洲大陸長途跋涉遷徙到歐亞大陸、美洲大陸,從南半球到北半球再回到南半球,最後輾轉到達眾多的太平洋島嶼,我們的祖先經歷各種歷史變遷、面對各式各樣來自大自然的挑戰、發展出各自不同的獨特文化。有沒有什麼東西能夠把不同文化的歷史洪流連貫起來呢?


當我望向機艙外的星空,我想到了答案。試想像,他們日出而作、日入而息,夜裡輾轉反側未能入眠之時,陪伴他們的只有滿天星斗。相對於人類短短幾十年的壽命,恆星能夠燃燒百億年之久,與永恆又有何分別?

星宇航空的標誌上有一顆恆星。銀河系擁有上千億顆恆星,肉眼看起來都無甚分別。

然而,若要找一顆最具代表性、最能連貫每個國家、民族的星星,就非它莫屬。

它有個浪漫而重要的名字--北極星。


北極星之所以對人類文明發展有著不可忽略的貢獻,在於其所在之方向。北極星是在北天極(地球自轉軸所指向北天球的方向)附近肉眼能夠看見最明亮的恆星。找到北極星,就等於找到了北邊,就代表找到了方向。千百年來,偉大的航行全靠北極星尋找目的地、尋找他們各自的故鄉。


只要身處赤道以北,在沒有厚雲的晴夜,你就能夠看見北極星。雖然北極星並非夜空中所有星星之中最明亮的(但也不暗),你也可以輕易地找到它。地球繞自轉軸自轉,從地球上看,星星每晚都會東升西落。但由於北極星位於接近北天極的位置,所以它幾乎一整晚都不會移動,而所有其他星星都會環繞它轉動。


因工作關係,我經常需要飛到歐洲。在歐洲這富有歷史文化氣息的土地上,我時常想起神話裡關於星座的故事。與北極星有關的故事,算是比較淒美的一個。


在希臘神話中,大熊座本是一位叫做加利斯托的少女,因被眾神之王宙斯看中,誕下了一個兒子阿卡斯。宙斯的皇后希拉因嫉妒把加利斯托變成了一隻熊。後來阿卡斯長大成人,成為了一位出色的獵人。有一天,他在林中發現了一隻熊,就是他的母親加利斯托,可是,她已經忘記了自己的兒子,就撲向阿卡斯。正當阿卡斯打算拿起弓箭,宙斯在千鈞一髮之間把他也變成了一隻小熊,把母子一同放到了繁星之間,以作紀念。

而如果我們來到充滿異國風情的印度,北極星卻叫做「德魯瓦」(Dhruva),意指「極端的」、「不變的」,可見世界各地文化都發現了這顆星星的特別之處。


在古中國,北極星則被稱為「勾陳一」。「勾陳」是古中國星空神話裡,三垣二十八宿中的「紫微垣」的星宮。古中國的星星命名方法比較有系統,通常都是由星宮名字加上數字組成。因此,北極星在古中國時就是紫微垣勾陳宮的第一顆星。


來到現代,天文學界有制定命名星座的方法。每個天區都有一個星座名稱,天區裡面的星星由較亮到較暗以希臘字母順序排列,首先是α,然後是β、γ、δ,如此類推。北極星是小熊座排第一的亮星,因此也稱為小熊座α。

到世界各地旅行,偶爾抬頭仰望星空,或許能夠從星空的故事中,感受不同文化蘊藏的浪漫。



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